防止彗星撞地球!NASA發射「飛鏢」撞擊小行星 試圖改變軌道

Newtalk新聞 | 國際 | 陳嫺蓉 綜合報導
1970-01-01T00:00:00Z
「飛鏢」撞擊小行星示意圖。   圖:翻攝自海客新聞
「飛鏢」撞擊小行星示意圖。   圖:翻攝自海客新聞

當地時間週一( 26日 ),美國國家航空及太空總署( NASA )使用一個航天器以極快的速度撞向一顆小行星。這是一次為了因應未來「小行星撞地球」的致命威脅,而進行的一次前所未有的「保衛地球」的演練。

這次在銀河系中進行的演練,將在 700 萬英里(約合 960 萬公里)外,針對一顆無害小行星進行。 NASA 的一個名為「飛鏢」( Dart )的航天器,以每小時 14,000 英里(約合 22,500 公里)的速度撞向這顆太空岩石。

科學家們預計,這次撞擊會在小行星上鑿出一個坑。而最重要的是,撞擊將會改變小行星的軌道。

為了捕捉這一歷史瞬間的景象,世界各地和太空中的望遠鏡都已經做好了準備。撞擊所帶來的影響應該是立即可見的 ——「飛鏢」航天器的無線電信號會突然停止 —— 所以要確定小行星的路徑是否被改變,以及被改變了多少,還需要幾天甚至幾週的時間。

這項耗資 3.25 億美元的任務,是人類首次嘗試改變太空中的小行星的飛行路徑,或任何太空中的自然物體的位置。

美國航太總署署長比爾‧納爾遜( Bill Nelson )也在演練當天早些時候在推特發文說:「不,這不是電影情節。」他在一個預先錄製的影片中說:「我們都在『 末日審判 』(Armageddon)這類電影中見過這個場景,而在現實生活中,出現這個情況的概率很高。」

週一這個太空實驗的目標物,是一顆 525 英尺(約 160 米)的小行星,名為「Dimorphos」。它實際上是比它大五倍的「 Didymos 」的一個小衛星。Didymos 在希臘語中是「 雙胞胎 」的意思,是一個快速旋轉的小行星,它甩出的物質形成了這個小伴星。

這對小行星和小衛星已經繞著太陽運行了好幾個世紀,並沒有威脅到地球,這使它們成為了人類首次「 拯救世界 」試驗的理想測試對象。

在去年 11 月發射升空的這個有自動售貨機大小的「飛鏢」—— 也是「 雙小行星重定向測試 」的簡稱 —— 使用了由約翰‧霍普金斯大學( Johns Hopkins University )應用物理實驗室開發的導航新技術來追蹤目標。該實驗室是「飛鏢」的建造者和任務管理者。

在該實驗中,另一顆微型衛星將在幾分鐘後飛臨,拍攝撞擊的照片。因此,兩週前,一個「義大利立方體」( Italian Cubesat )衛星被從「飛鏢」號上釋放。

科學家們堅持認為,「飛鏢」不會使小衛星 Dimorphos 粉碎。該航天器的重量只有 1,260 磅(約合 570 公斤),而這顆小行星有 110 億磅(約合50 億公斤)。但這應該足以縮減其圍繞 Didymos 星的 11 小時 55 分鐘的軌道。

撞擊應該能使軌道縮短 10 分鐘,但望遠鏡將需要幾天到近一個月的時間來驗證新的軌道。科學家們指出,預期的 1% 的軌道偏移聽起來可能不多。但他們強調,多年後,這將是一個巨大的變化。

行星防禦專家更傾向於在有足夠的準備時間的情況下,將有威脅的小行星或彗星推開,而不是將其炸毀並產生多個可能繼續沿軌道飛行後落在地球上的碎片。

美國非營利組織「 B612基金會 」( B612 Foundation )一直致力於保護地球免受小行星撞擊方面的研究。該組織自20年前由宇航員和物理學家成立以來,一直在推動像「飛鏢」撞擊太空岩石這樣的試驗。

該基金會的執行董事、前太空人埃德‧盧(Ed Lu)也警告說,撇開週一引人注目的行動之外,世界還必須更好地識別和追蹤潛伏在外面的無數太空岩石。

據美國宇航局稱,估計有 25,000 個近地的、直徑為 460 英尺(約合 140 米)致命尺寸的小行星,但被發現的明顯不到一半。而在數百萬個能夠造成廣泛傷害的、更小的太空岩石中,只有不到 1% 的小行星被發現。

盧指出,由美國國家科學基金會(National Science Foundation)和美國能源部(U.S. Energy Department)在智利建造的維拉‧魯賓天文台(Vera Rubin Observatory)即將完工,它有望給搜尋小行星的工作帶來革命性的變化。

他表示,尋找和跟蹤小行星,「 這就是這個任務的名稱和內容。這是為了保護地球而必須做的事情。」

週一( 26日 ),美國國家航空航天局( NASA )使用一個航天器以極快的速度撞向一顆小行星。這是一次為了因應未來「小行星撞地球」的致命威脅,而進行的一次前所未有的「保衛地球」的演練。

「飛鏢」撞擊小行星意識圖   圖:翻攝自海客新聞
「飛鏢」撞擊小行星意識圖   圖:翻攝自海客新聞
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