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謎!ET是你嗎? 天文學家續追神祕電波來源

新頭殼newtalk | 文/中央社
1970-01-01T00:00:00Z
美國新罕布什爾大學科學家林達成與團隊發現,有1巨型黑洞利用10年時間吞噬1顆恆星,創下紀錄。   圖:翻攝NASA官網
美國新罕布什爾大學科學家林達成與團隊發現,有1巨型黑洞利用10年時間吞噬1顆恆星,創下紀錄。   圖:翻攝NASA官網

繼10年前首次偵測到之後,每次持續僅30微秒到9毫秒、來自遙遠宇宙的「快速電波爆發」,始終是天文界不解之謎,有人甚至說那是ET外星人來電。今日的研究朝解開謎團近了一步。

法新社與美國有線電視新聞網(CNN)報導,天文學家2007年首次偵測到「快速電波爆發」(fast radioburst, FRB),它短短一毫秒發出的能量,超過太陽整天釋放的能量。每天可能有多達1萬次這種電波爆發,但天文學家至今僅偵測到數十次,其中僅2012年11月2日首次偵測到的FRB 121102,零星重複出現。且去年已確認其源頭星系為距離地球30億光年的一個矮星系。

研究人員在「自然」(Nature)期刊發表報告說,這種快速電波爆發似乎是從極端環境發出,源自「太空中最高度磁化區域之一」。他們詳細研究最新觀測,對產生「快速電波爆發」的極端環境有了更多了解。

電波通過磁場時,會出現天文學所謂的「法拉第旋轉」(Faraday rotation),磁場越強,旋轉幅度就越大,而最近偵測到的FRB,就是歷來偵測到旋轉幅度最大的其中一次。

荷蘭阿姆斯特丹大學博士候選人米基利(DanieleMichilli)表示:「FRB 121102反覆被偵測到,已經很罕見了,如今我們觀察到巨大法拉第旋轉,再度凸顯它的獨特。我們很想知道這兩種罕見因素是否有關連。」

磁場這麼強,有兩種可能:鄰近巨大黑洞,或位於強大星雲內。如果在黑洞附近,可以解釋電波持續發出以及磁場環境這兩個條件,但研究人員不是那麼肯定矮星系存在這麼巨大的黑洞。

若電波發自強大星雲,雖能解釋持續不斷發出這點,也符合天文學家認為快速電波爆發來自「年輕」來源這個條件,但它的亮度較我們銀河系已經超亮的蟹狀星雲還亮100萬倍,那個星雲怎麼會那麼亮?

FRB 121102可能源自強大星雲內的年輕中子星,或超新星殘骸。最新的研究發現,支持那是中子星或脈衝星的說法。

FRB每次持續時間都很短暫,從30微秒到9毫秒不等,顯示發射來源直徑僅約6英里,而中子星恰恰就那麼大。

要不然,這種快速電波爆發就是源自過去沒發現的東西。加州大學柏克萊分校博士後研究員蓋嘉(VishalGajjar)表示:「我們沒辦法完全排除FRB來自ET這個假設。」

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